正社員として,そして何人も知的障害者を採用していくわけですから,「ラベル張り以外の仕事も担当してもらおう」と専務さんは考えました。例えば,指定された本数のチョークを箱に詰めたり,チョークの原料をレシピ通りに調合したり,チョークの太さが適切かどうかを測定・検査したりする仕事です。

 しかし,本数や分量や寸法を正確に数えたり測ったりする仕事が,知的障害を持つ人はとても苦手でした。仕事がなかなかできなくて,毎日先輩に怒られっぱなしの日が続きます。しかし,それでもなお,会社をさぼるどころか無遅刻・無欠勤で,時には熱があっても出勤し,ひたむきに仕事をしていたそうです。

人の幸せとは

 専務さんは,なぜ彼女たちがそれほど強い責任感を持って熱心に仕事に取り組むのか,不思議で仕方ありませんでした。施設に入れば,満員の通勤電車に乗ったり,先輩に怒られたり,辛い思いをして働くことなく,楽に一生を過ごせるのにと。

 ある法事の場で,専務さんはお坊さんに,「なぜ彼女たちはそんなに責任感が強く仕事熱心なのか」と尋ねました。すると,お坊さんは「それは当たり前のことですよ」と説いたそうです。「人間の幸せには,『人に愛されること』『人にほめられること』『人の役に立つこと』『人から必要とされること』の四つがあります。そして,人に愛されること以外の三つの幸せは,働くことによって得られるのです」と。

 ラベル張りの腕が上達してほめられたり,「皆さんのおかげでこんなに仕事が進みました。ありがとう」とお礼を言われたりした時に,彼女たちが見せた笑顔。そんな笑顔の数々が,専務さんの頭の中に浮かびました。

 先に書いたように,知的障害者にとって会社で働けるチャンスはほとんどなく,養護学校を卒業したら知的障害者用の施設で働くことを知らずに一生過ごすしかなかったそうです。そうした状況の中で,会社で働くチャンスを得たわけです。専務さんは,もっと知的障害者を積極的に雇用し,それまでの日本になかったような会社を作っていくことを決心します。

 ただ,知的障害者を採用したからといって,作業効率の低下が許されるわけではありません。生産性が低下すれば製造コストに跳ね返ります。その分,価格を上乗せできるわけではありませんから,会社の収益を圧迫することになります。

 知的障害者が苦手とする仕事はたくさんありました。先に書いた,チョークの本数や寸法を正確に数えたり測ったりする仕事は,その代表例です。試行錯誤や悪戦苦闘が続く中,突破口となったのが専務さんや社員たちのアイデアでした。チョークを数えなくても必要な本数をそろえられる治具や,ノギスを使って目盛りを読まなくてもチョークの太さが規定の範囲内になっていることが確認できる治具などの提案が,相次いで出てきたそうです。

 これは,チョーク製造の工程革新という,思わぬ成果につながりました。知的障害者用に作られた治具を使うことによって,健常者の作業効率も飛躍的に上がったそうです。健常者だって,ノギスを使って目盛りを読むよりも治具を使った方が,作業のスピードが圧倒的に速かったのです。

 こうして,日本理化学工業では知的障害者をますます積極的に採用するようになり,先に述べたように,今では社員全体の70%以上が知的障害者となっています。

 かつて「人に愛されること以外の三つの幸せは,働くことによって得られるのです」とお坊さんに説かれた専務さんは,その後社長,そして会長になりました。今では,このお坊さんの言葉に加えて,「その愛も一生懸命働くことによって得られるものだと思う」と,多くの人に説いています。

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